Astronomer er ved at se på Pluto Probes næste flyby -mål

New Horizons Flying efter 2014 MU69

Kunstnerens illustration af New Horizons-rumfartøjet, der flyver ved det cirka 25 kilometer brede (40 kilometer) objekt 2014 MU69 den 1. januar 2019. (Billedkredit: NASA/JHUAPL/SwRI/Alex Parker)



Teamet bag NASAs New Horizons -mission er ved at få et godt kig på Pluto -sondens næste flyby -mål, hvis alt går efter planen.



New Horizons suser frem mod et 1. januar 2019, tæt møde med et lille objekt kaldet 2014 MU69 , der ligger cirka 1 milliard miles (1,6 milliarder kilometer) ud over Plutos bane.

Lørdag (3. juni) krydser 2014 MU69 foran en fjern stjerne i en 'okkultation' synlig fra et smalt bånd af land og hav på den sydlige halvkugle. Stjernekultationer kan afsløre vigtige detaljer om den lysblokerende forgrundskrop, så New Horizons-teammedlemmer har indsendt til Argentina og Sydafrika for at se showet. [Destination Pluto: NASA's New Horizons Mission in Pictures]



'Vores primære mål er at afgøre, om der er farer i nærheden af ​​MU69 - ringe, støv eller endda satellitter - der kan påvirke vores flyplanlægning,' siger New Horizons hovedforsker Alan Stern fra Southwest Research Institute (SwRI) i Boulder, Colorado, sagde i en erklæring .

Beregnet sti for 2014 MU69 okkultationsskyggen, over Sydamerika og Afrikas sydspids, den 3. juni 2017.

Beregnet sti for 2014 MU69 okkultationsskyggen, over Sydamerika og Afrikas sydspids, den 3. juni 2017.(Billedkredit: Larry Wasserman/Lowell Observatory)



'Men vi forventer også at lære mere om dens bane og muligvis bestemme dens størrelse og form,' tilføjede Stern. 'Alt dette vil bidrage til at fodre vores flyby -planlægningsindsats.'

Astronomer har endnu ikke været i stand til at sømme 2014 MU69s præcise kredsløb; som navnet antyder, blev objektet opdaget for bare tre år siden. Så New Horizons-teamet brugte billeder af MU69 taget af NASAs Hubble-rumteleskop og stjernekortdata fra Europas Gaia-mission til at bestemme, hvor MU69's skygge vil falde på jorden lørdag.

Forskerne har adgang til mere end to dusin fastbaserede teleskoper langs denne projekterede skyggesti. Og de medbragte 25 bærbare teleskoper, hvoraf 22 er nye 16-tommer (40 centimeter) instrumenter, sagde missionsteamets medlemmer.



Holdet vil placere teleskoperne og placere et hver 6. til 18 miles (10 til 29 km) langs stien. Denne strategi vil øge chancerne for, at mindst ét ​​instrument får et godt nok kig på den 2 sekunder lange okkultation til at hjælpe forskere med at bestemme MU69s størrelse, reflektivitet og andre nøgleegenskaber, sagde teammedlemmer. (2014 MU69 menes at være cirka 25 miles eller 40 km på tværs.)

'Implementering på to forskellige kontinenter maksimerer også vores chancer for at få godt vejr,' sagde New Projects projektforsker Cathy Olkin, også fra SwRI, i samme erklæring. 'Skyggen forudsiges at gå på tværs af begge steder, og vi vil have observatører på begge, fordi vi ikke vil have et stort stormsystem til at komme igennem og skyer os ud - begivenheden er for vigtig og for flygtig til at gå glip af.'

New Horizons-teammedlemmer forbereder et af deres nye 16-tommer (40 centimeter) teleskoper til udsendelse til 2014 MU69 okkultationsobservationssteder i Argentina og Sydafrika.

New Horizons-teammedlemmer forbereder et af deres nye 16-tommer (40 centimeter) teleskoper til udsendelse til 2014 MU69 okkultationsobservationssteder i Argentina og Sydafrika.(Billedkredit: Kerri Beisser)

Holdet vil også have to chancer for at indsamle lignende data i næste måned: 2014 MU69 vil okkultere endnu en stjerne den 10. juli og en anden den 17. juli. New Horizons -forskere vil observere begge begivenheder. Og de planlægger at bruge NASA'er Stratosfærisk observatorium for infrarød astronomi (SOFIA)-et 747 jetfly udstyret med et 100 tommer (254 cm) teleskop-under okkultationen den 10. juli, sagde missionsteamets medlemmer.

SOFIA vil give holdet mulighed for at komme over al slags vejr samt manøvrere ind på midten af ​​skyggestien.

New Horizons berømt fløj forbi Pluto i juli 2015, hvilket gav menneskeheden sit første nærbillede nogensinde af den mangfoldige og komplekse verden. Missionsteamet var i stand til at begynde at kortlægge Pluto -mødet næsten syv år før tid, sagde forskere. Tidslinjen er mere komprimeret med 2014 MU69, fordi New Horizons 'håndtere ikke kunne begynde at fokusere på dette andet mål, før Pluto var i sondens bakspejl.

'Rumfartøjsflybys er utilgivelige,' sagde Stern. 'Der er ingen anden chance. De kommende okkultationer er værdifulde muligheder for at lære noget om MU69 inden vores møde og hjælpe os med at planlægge en meget unik flyby af en videnskabeligt vigtig levning fra solsystemets dannelsestid. '

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den guesswhozoo.com .