December Skywatching: Autumn Dipper Lights Way to Andromeda's 'Little Cloud'

pegasus konstellation

Pegasus er let at finde, når du ser Den Store Plads. (Billedkredit: Akira Fujii / HubbleSite.org)



På decemberaftener, så snart himlen bliver tilstrækkelig mørk til at se stjernerne, kan der ses en kosmisk konfiguration, som folk, der ikke kender til himlen, ofte tager fejl af Big Dipper. Stort er det, men - i det mindste i officiel forstand - et dipper er det ikke.



Denne store figur, kendt som Autumn Dipper, beskrives normalt ikke som en 'dipper' i de fleste stjernekigger; du skal ikke forvente at finde nogen anerkendt autoritet til efterårsdipper. Når stjernehvaler nævnes, tænker de fleste straks på Big Dipper og Little Dipper på den nordlige himmel, og måske endda den mindre kendte Milk Dipper i Skytten.

I sandhed ligner Autumn Dipper imidlertid en meget større og lysere version af Little Dipper.



'Skålen' består af den såkaldte Store Plads i Pegasus, den flyvende hest. Den Store Plads er et af nathimlens umiskendelige vartegn. Torvet er ikke et stjernebillede i sig selv, men tilhører delvist Pegasus og delvist Andromeda, prinsessen, og bruges ofte til at hjælpe med at finde begge dele. [ Fantastiske billeder af Andromeda -galaksen ]

Den Store Plads er ikke en perfekt firkant, men fremstår i stedet lidt voldsomt ud af sin sande firkantede form. Pegasus leverer faktisk kun tre stjerner på Den Store Plads: Markab, Scheat og Algenib. Den fjerde er Alpheratz, den klareste stjerne i Andromeda.

Efterårsdipperens 'håndtag' består af stjerner, der tilhører stjernebillederne Andromeda og Perseus. Alpheratz, Mirach og Almach er næsten jævnt fordelt mod nordøst og er de klareste stjerner i Andromeda. Den næste lyse stjerne, der ligger langs samme linje, er Marfak (undertiden stavet Mirfak), og er Perseus 'klareste stjerne. To af disse fire stjerner (Alpheratz og Markab) er værdifulde navigationsstjerner.



Hvad tænkte de på?

Pegasus er naturligvis den berømte vingede hest i græsk mytologi. Han er fundet på gamle tabletter fra Eufrat -dalen og på græske mønter, der blev præget i løbet af det fjerde århundrede f.Kr.

I legenden blev Pegasus født af blodet fra gorgonen Medusa, da dette monster blev dræbt af Perseus. Da Pegasus blev bragt til Helicon -bjerget, fik et af hans hofs spark hans kilde til Hippokrene - en kilde til inspiration for digtere - til at flyde. I en anden tradition bar Pegasus torden og lyn for Zeus.



Gamle stjerneatlasser, der bruger allegoriske tegninger, viser Pegasus vendt på ryggen med sin krop skitseret af Den Store Plads. Det er virkelig et fantasi -mesterværk, ikke bare for at kunne spore stjernebilledet, men for at kunne finde på et så fantasifuldt dyr.

I dag forbliver selvfølgelig logoet, der viser en rødfarvet Pegasus, blandt de mest anerkendte virksomhedssymboler i amerikansk oliehistorie.

Efterårets konstellationer

Find vores stjernenabo

Interessant nok hører en af ​​stjernerne på Pladsen - Alpheratz - faktisk officielt til prinsessen Andromeda. Ifølge legenden skulle Andromeda være lænket til en sten. I stedet ser det ud til, at hun er blevet lænket til hesten: en dobbelt streng af stjerner - den ene streng lys, den anden dæmpet - forbundet til det øverste venstre hjørne af Den Store Plads.

Omkring midtvejs og over disse stjernestrenge, i Andromeda -galaksen, ligger en af ​​de mest fantastiske og fascinerende himmelobjekter. I år 905 e.Kr. gjorde den persiske astronom Al Sufi opmærksom på en 'lille sky' midt i stjernerne i Andromeda, der optrådte på stjernekort længe før teleskopet blev opfundet i 1609.

Hvis himlen er klar og målløs, kan der virkelig ses en langstrakt diset plet med det blotte øje. 'Skyen' er omtrent lige så lang som bredden på fuldmånen og cirka halvt så bred. Gennem kikkert og teleskoper forbliver det et aflangt plaster, der gradvist lysner i midten til en stjernelignende kerne. Denne mærkelige patch blev opført som objektnummer 31 i Charles Messiers katalog over nebulas fra det 18. århundrede, hvorfor det er kendt som Messier 31 eller M31.

Den bedste måde at positivt identificere Andromeda Galaxyis til at fokusere dine øjne eller kikkert på stjernen Alpheratz. Kør lige over til venstre og få stjernen Mirach i dit synsfelt. Gå derefter langsomt opad til en temmelig lys stjerne over Mirach og fortsæt med at bevæge dig i nogenlunde samme retning og samme afstand. Du bemærker straks et lille stykke svagt lys.

Tillykke! Du har fundet Messier 31.

Hvor langt?

Tilgiv venligst dette lys for at være så svag og træt. Du vil, når du indser, at som du ser det på nattehimlen, har dette lys rejst omkring 2,5 millioner år for at nå dig (giv eller tag et par hundrede tusinde år).

Lyset fra M31 begyndte sin rejse omkring tidspunktet for den menneskelige bevidstheds begyndelse. Da den begyndte sin næsten 15-kvintillion-mile rejse jordover (15 efterfulgt af atten nuller!), Strejfede mastodonter og sabeltandede tigre over store dele af Nordamerika før istiden, og forhistorisk mand kæmpede for eksistens i det, der nu er Olduvai Gorge i Østafrika.

I 1924, astronomer Edwin hubble (1889-1953) og Milton Humason (1891-1972) blev ved hjælp af det 100-tommer reflekterende teleskop ved Mount Wilson Observatory de første mennesker til at opløse M31 til individuelle stjerner. Vi ved i dag, at denne 'lille sky' faktisk er en spiralformet sammenlægning af måske en billion stjerner.

Dette store ø -univers er det nærmeste af alle spiralgalakser og en af ​​de største kendte. Interessant nok er vores Mælkevejen galakse forventes at kollidere med M31 på 3,75 milliarder år og til sidst fusionerede til en kæmpe elliptisk galakse. Jordens og solsystemets skæbne, i tilfælde af en kollision, er i øjeblikket ukendt. Hvis galakserne ikke smelter sammen, er der en lille chance for, at solsystemet kan blive skubbet ud fra Mælkevejen eller kunne slutte sig til M31, har astronomer sagt.

Joe Rao fungerer som instruktør og gæsteforelæser på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi til magasinet Natural History, Farmer's Almanac og andre publikationer, og han er også en meteorolog på kameraet for News 12 Westchester, N.Y. Følg os @Spacedotcom , Facebook og Google+ . Original artikel om guesswhozoo.com .