Livet på Jupiters måne Europa? Lander Design Team håber at være dem, der finder det

En kunstner

En kunstners skildring af Europa Lander på arbejde på Jupiters iskolde måne. (Billedkredit: NASA)



Der er en stærk forskel mellem at vide, at livsvilkårene eksisterer og faktisk at finde en form for liv, og den forskel er kernen i Europa Lander -missionskonceptet, som NASA en dag kunne sende til Jupiters måne .



Engang foreslået at flyve med NASAs planlagte Europe Clipper mission, som skal lanceres så snart som i 2023, ville landeren nu være sit eget separate efterfølgerrumfartøj, forudsat at NASA beslutter at skrive under. Men adgang til den iskolde overflade af månen ville tilbyde forskere en langt mere kraftfuld analyse af en verden, som de anser for en af ​​de mest pirrende udsigter til at finde udenjordisk liv.

'Du kan godt leve godt fra Europe Clipper , men hvis du faktisk vil lede efter biosignaturer, og hvis du vil lede efter tegn på liv, skal du røre overfladen, 'sagde Cynthia Phillips, en planetarisk geolog ved NASA's Jet Propulsion Laboratory i Californien, til guesswhozoo.com sidste måned på den årlige Lunar and Planetary Science Conference, der blev afholdt i Texas.



Relaterede: Forskere forbereder sig på mission til Jupiters Icy Moon Europa

I håb om at få netop den mulighed tænker forskere allerede på, hvilke instrumenter der skal være om bord, og hvordan de kan identificere livstegn. En sådan mission kan følge bag Europa Clipper -missionen og bruge dens data til at finde et lovende landingssted. Når den ankommer, ville landeren være parat til at grave omkring 10 centimeter i Europas iskolde skal for at prøve materiale, der ikke er blevet stegt af det hårde strålingsmiljø omkring Jupiter.

Derefter begynder den svære del: at analysere isen på den helt rigtige måde for at afgøre, om der er noget levende i Europa. 'Vi har ikke en eneste måde at opdage liv på,' sagde Phillips. I stedet har teamet brug for en bred række instrumenter, herunder et mikroskop, en seismisk pakke, et kamera og et væld af enheder til kemisk analyse.



Men at sørge for, at alle de forskellige instrumenter kan arbejde sammen, er vanskelig. 'Instrumenterne er virkelig den største udfordring,' sagde Phillips. 'Hvad sker der, når disse prøver indtages i instrumentbuen? Hvordan behandles disse prøver, skal de opbevares kolde og frosne, skal de smeltes, skal de koncentreres eller filtreres? '

Det er holdets fokus i år. Men forskerne og ingeniørerne er ikke sikre på, om NASA vil holde dem på arbejde med projektet. 'Vi er på det stadie, hvor NASA overvejer, hvordan det passer ind i deres budgetprioriteter,' sagde Phillips. 'Vi aner ikke, om der kommer til at være det finansiering i fremtiden for det. '

Selvfølgelig er hun forudindtaget i projektets favør og i Europa også. 'Det er mit yndlingssted i solsystemet,' sagde Phillips. Og at finde liv der kunne være blandt de mest dybtgående opdagelser, argumenterede hun - meget mere dybtgående end at finde liv på Mars ville være.



'Mars, det er en gammel, kold, død slags verden, så ethvert liv på Mars, vi leder sandsynligvis efter gammelt, dødt, forstenet liv, liv, der overlevede for 2 milliarder år siden, da Mars var varmere og vådere,' sagde Phillips . 'Når vi taler om livet på Europa, taler vi om det potentiale for liv, der lever der i dag, som overlever, som trives, og det er virkelig spændende.' Og mens Mars er tæt nok til potentielt at blive forurenet af Jorden, er Europa ikke det.

'Hvis vi finder liv på Europa, er det liv 2.0; det er ikke kun en, men to livets oprindelse i vores solsystem, 'sagde Phillips. På så stor afstand er der ingen chance for, at det er forurening fra Jorden. 'Hvis livet ikke bare kan starte én gang, men to gange i vores eget lille solsystem ... er der liv derude, der må være, og det er der, jeg tror, ​​er åbenbaringen, der kommer til at ændre alt. Det kommer til at ændre hele vores opfattelse af, hvordan vi passer ind i galaksen. '

Send en e -mail til Meghan Bartels på mbartels@guesswhozoo.com eller følg hende @meghanbartels . Følg os på Twitter @Spacedotcom og på Facebook .