Mars 'mystiske mørke striber sporer udforskningsdebat

Slope Lines (RSL) i Melas Chasma

NASA Mars Reconnaissance Orbiter's HiRISE -billede af tilbagevendende hældningslinier (RSL) i Melas Chasma, Valles Marineris. Pile peger på toppe og bund af et par linjer. (Billedkredit: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona)



Editorens opdatering:Forskere meddelte den 28. september, at salt flydende vand strømmer på Mars i dag. Læs hele historien her: Saltvand strømmer på Mars i dag og øger odds for livet



De mørke, fingerlignende træk, der kryber ned ad stejle Mars -skråninger i varmt vejr, fortsætter med at pusle forskere.

Disse 'tilbagevendende hældningslinier' (RSL), som er blevet opdaget af NASAs Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) på lave og mellemste breddegrader på den røde planet, falmer i køligere måneder, men kommer tilbage igen årligt på næsten de samme steder i flere Mars -år .



Forskere fortsætter med at debattere den sande karakter af RSL -fænomenet; intet gæt på, hvad de er, og hvorfor de forekommer, men tilfredsstiller alle observationer. Og netop hvordan RSL -websteder skal udforskes, skaber en livlig debat, som det fremgår af de diskussioner, der opstod under det andet Mars 2020 Landing Site Workshop, der blev afholdt sidste måned i Monrovia, Californien. [ Fotos: Søgningen efter vand på Mars ]

Mere end 200 forskere og ingeniører deltog i dette møde og gennemgik data og billeder i et forsøg på at indsnævre potentielle landingssteder for NASAs næste Mars -rover, som er planlagt til at blive lanceret i 2020.

Websteder for Mars liv?

Beviser er stigende for, at RSL er mærket for en slags flygtigt stof, og en førende teori antyder, at de er forårsaget af strømmen af ​​saltfyldt flydende vand. Hvis ja, kan RSL være de bedste markører for tilgængeligt vand til at hjælpe med at opretholde fremtidige besætninger på Mars?



RSL -websteder kan også tilbyde indsigt i Mars under jorden samt hjælpe med at identificere steder, hvor mikrobielt liv kan forekomme på den røde planet, siger nogle forskere.

For eksempel har forsker David Stillman undersøgt et RSL -websted i den enorme Mars -canyon Valles Marineris, som han foreslår, bliver genopladet af en akvifer.

Den samlede mængde vand, der frigøres fra dette område, svarer til otte til 17 olympiske svømmebassiner, og den eneste måde at årligt genoplade en så stor mængde vand er via en akvifer, siger Stillman, der er baseret på Southwest Research Institute i Boulder, Colorado.



'Jeg tror bare, at disse funktioner er de bedste steder at lede efter det eksisterende liv,' sagde Stillman til guesswhozoo.com på workshoppen. [ Søgningen efter liv på Mars (en fototidslinje) ]

Forsigtighed berettiget

Det astrobiologiske potentiale for RSL -websteder får nogle forskere til at understrege forsigtighed og hævder, at områderne skal behandles som 'særlige regioner' for planetarisk beskyttelse formål i enhver Mars -efterforskningsplan.

Tilbagevendende hældningslinier (RSL) siver ind i Garni -krateret på Mars -gulvet

Tilbagevendende hældningslinier (RSL) siver ind i Garni -krateret på gulvet i Mars 'Melas Chasm.(Billedkredit: A. McEwen/NASA/JPL-Caltech/University of Arizona)

Udvalget om Rumforskning (COSPAR) definerer særlige områder på Mars som områder 'inden for hvilke terrestriske organismer sandsynligvis vil replikere' og udtaler, at 'enhver region, der fortolkes at have et stort potentiale for eksistensen af ​​eksisterende Mars liv former er også defineret som en særlig region. '

John Rummel, seniorforsker ved SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence) Institute i Mountain View, Californien, mener, at menneskeheden bør være forsigtig med at studere RSL -websteder.

'Et af de centrale mål for Mars -udforskning er at afgøre, om Mars er tilværelsen for livet & hellip; eller var tidligere. En anden er at forstå overfladen af ​​Mars for at sikre, at den er, eller kan være, sikker for menneskelig udforskning, siger Rummel, en tidligere NASA planetarisk beskyttelsesofficer og COSPAR panelstol, til guesswhozoo.com.

'Begge disse mål ville blive skadet, måske permanent, ved indførelse af jordorganismer i miljøer på Mars, hvor de kunne vokse og reproducere,' tilføjede han.

RSL -funktionerne er vejledende, 'i det mindste,' sagde Rummel om processer på Mars, der involverer væskestrømme, som ingen forstår. Og det kan meget vel være, at væsken er flydende vand, tilføjede han.

'At tabbe sig ind i RSL uden at rydde op i din rover først inden lanceringen ville være en tragisk fejl og en tåbelig fejl,' sagde Rummel. 'Det faktum, at RSL er på stejle skråninger, hvor man meget vel kan miste roveren til en ikke -planlagt tumle, forværrer kun problemet.'

Inden vi studerer RSL 'i dybden,' sagde Rummel, 'skal vi være forberedt på det ukendte og rene nok til at synke ned i dem, hvis det viser sig at være bløde pletter på Mars skråninger.'

Hvor tæt er for tæt?

Hvordan man beskytter RSL -websteder tilstrækkeligt er et kompliceret problem. For eksempel stillede nogle forskere på landingsmødet et vanskeligt spørgsmål: Hvor tæt er for tæt, hvad angår RSL og særlige regioner? Kan Mars 2020 -roveren parkere på en bjergskråning nær et RSL -websted og studere funktionerne langvejs fra?

Funktioner kaldet tilbagevendende hældningslinier (RSL), som kan indikere sæsonbetonede strømme af saltvand, findes på nogle Mars -skråninger i varmere måneder. Røde pile peger på en RSL i dette billede taget af High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE) kamerasystem på NASAs Mars Reconnaissance Orbiter.

Funktioner kaldet tilbagevendende hældningslinier (RSL), som kan indikere sæsonbetonede strømme af saltvand, findes på nogle Mars -skråninger i varmere måneder. Røde pile peger på en RSL i dette billede taget af High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE) kamerasystem på NASAs Mars Reconnaissance Orbiter.(Billedkredit: A. McEwen/NASA/JPL-Caltech/Univ. Of Arizona)

'NASA skal definere en politik om landingsstedskandidater i nærheden af ​​bekræftede eller kandidat-RSL-websteder,' sagde James Wray, en assisterende professor ved Georgia Institute of Technology, ved samlingen.

Mars 2020 -roveren på 1,5 milliarder dollars vil sandsynligvis ikke rulle gennem RSL -websteder, hvis de virkelig er udpeget som særlige regioner. Den valgte lokalitet for robotten i bilstørrelse skulle vise geologisk mangfoldighed, idet roveren kunne få adgang til sten, der menes at være i stand til at bevare biosignaturer fra tidligere Mars-liv, hvis der nogensinde eksisterede, har NASA-embedsmænd sagt. [NASAs Mars Rover 2020 -mission i billeder (galleri)]

Under mødet i sidste måned sagde Doug Bernard, systemingeniør i Mars 2020 -projekt ved NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, Californien, at planetarisk beskyttelse af rover -projektet 'er et meget rigt emne.'

Den oprindelige

Bernard sagde, at Mars 2020 -roveren ikke lander i et formelt defineret naturligt forekommende specialområde eller i et område, hvor is er blevet observeret eller er troværdigt forudsagt inden for 16 fod (5 meter) fra overfladen. Også, når den er nede på Mars -overfladen, kan den fremtidige rover ikke køre til et område af interesse inden for en særlig region.

Mange spørgsmål at besvare

Forskere fortsætter med at undersøge RSL -fænomenet, for der er mange spørgsmål tilbage.

For eksempel: Er RSL -vandets oprindelse atmosfærisk? I så fald kan RSL -websteder vise, hvor det er lettest at udvinde vand fra atmosfæren. Eller kommer RSL -vand fra undergrunden? Hvis dette er tilfældet, ville beboelse på disse steder være mere gunstig, sagde Wray i sin præsentation, som var medforfatter af Alfred McEwen fra University of Arizona, hovedforsker ved MRO's High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE) kamerasystem ; Colin Dundas fra U.S. Geological Survey’s Astrogeology Science center i Flagstaff, Arizona; og Matt Chojnacki, associeret personaleforsker for HiRISE ved University of Arizona.

'Vi tror ikke, at vi ser faktisk flydende vand & hellip; vi ser ikke pistolen slukke, men jeg vil kalde dette måske røgen fra pistolen, 'sagde Wray. At have Mars 2020 -roverlandet nær et RSL -sted ville være 'mest fremragende' for Mars -videnskab og fremtidig efterforskning, sagde han.

Fremtiden

HiRISE er i spidsen for de igangværende RSL -undersøgelser. Kameraet hjælper med at kortlægge funktionerne, med øjebliksbilleder af nøje overvågede websteder, der typisk tages hvert par uger.

Flere data fra HiRISE kan hjælpe med at opklare RSL -mysteriet, sagde Stillman.

'Det er vigtigt at afgøre, hvor disse funktioner er,' sagde han. 'Når vi ved hvor, så kan vi forhåbentlig svare på hvorfor.'

Stillman sagde, at vi sammen med HiRISE -billeder 'forsøger at bruge computere til at fortolke, hvor RSL er, så vi kan beregne alle slags statistikker om dem for virkelig at forstå, hvornår og hvorfor de flyder.'

Sådan modelleringsarbejde er svært, fordi saltkoncentrationer ændres under strømningen, og saltlage fryser hver dag, tilføjede han.

Stillman og andre forskere ville elske at bruge endnu flere ressourcer på at studere RSL -websteder. En dedikeret Mars -orbiter, der fokuserer på RSL, ville være ønskelig, sagde Stillman, ligesom landede aktiver, der sidder og ser RSL -strømme, mens de foretager termiske og vanddampmålinger.

Wray udtrykte også et ønske om en tæt undersøgelse af RSL-funktioner.

'Det ville være fantastisk, hvis vi kunne observere disse ting i løbet af deres største aktivitet,' sagde han.

'RSL ser ud til at vokse meget hurtigt, lige efter de dannes & hellip; i måneder efter er væksten meget langsommere end den første burst, 'tilføjede Wray. 'Men hvis vi bare kunne køre nær nok til at opnå fjernmåling, kunne vi få virkelig unikke observationer, som vi aldrig vil få fra kredsløb.'

Wray sagde, at det er tilrådeligt at tænke fremad i fremtiden menneskelig udforskning af Mars . 'RSL kunne være de bedste markører for tilgængeligt vand nær ækvator, som vi har. Tænk positivt, ikke kun negativt, om RSL. '

Leonard David har rapporteret om rumindustrien i mere end fem årtier. Han er tidligere forskningsdirektør for National Commission on Space og er medforfatter til Buzz Aldrins bog fra 2013 'Mission to Mars-My Vision for Space Exploration' udgivet af National Geographic med en ny opdateret pocketversion udgivet i maj 2015. Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den guesswhozoo.com .