Ny forsinkelse til opsætning af mystisk militær rumfartøj

X-37B under inspektion efter flyvning

Teknikere inspicerer det militære X37-B rumfly efter landingen i juni 2012, som afsluttede køretøjets anden tur i kredsløb. (Billedkredit: USAF/Boeing)





Den næste lancering af US Air Force's X-37B rumfly, et robot rumfartøj, der bruges til at flyve klassificerede nyttelast i jordens kredsløb, er blevet forsinket til næste måned afventende endelige godkendelser, har guesswhozoo.com erfaret.

Det hemmelighedsfulde X-37B rumfly, et Orbital Test Vehicle, der ligner en miniature rumfærge, forventes nu at blive boostet i begyndelsen af ​​december af en United Launch Alliance Atlas 5-raket fra Launch Complex 41 på Floridas Cape Canaveral Air Force Station. Det markerer det seneste i en række forsinkelser for det ubemandede rumplan.

Missionen, kaldet OTV-3, var blevet skubbet tilbage fra 25. oktober til 13. november og derefter til 27. november.



'Vi arbejder på en planlægningsdato for OTV den 11. december,' sagde talsmand for United Launch Alliance, Jessica Rye, i en meddelelse til guesswhozoo.com i går (20. november). [Fotos: US Militarys X-37B-rumfly]

Raketundersøgelse er i gang

Selvom der ikke blev givet nogen specifik årsag til forsinkelsen ved lanceringen af ​​X-37B, blev tidligere opkald kaldt på grund af den igangværende undersøgelse af en motorfejl, der opstod under en 5. oktober-flyvning af en Delta 4-booster, en slægtning til Atlas 5. Denne løfteraket oplevet et under-normalt tryk i motorrummet på øverste trin, mens en Global Positioning System 2F-3-satellit placeres i kredsløb.



At holde op med at løfte Atlas 5-raketten op har givet mulighed for yderligere undersøgelser af flyvedata-anomalier i Delta 4-motorfejl samt en grundig 'crossover-vurdering' for X-37B OTV-affyringsvognen, har embedsmænd udtalt.

General William Shelton, luftvåbnets luftfartøjschef, bad om et skønsmæssigt efterforskningsudvalg for at undersøge, hvorfor Delta 4 RL-10B-2 overtrinsmotoren ikke fungerede som forventet. Som standardproces gennemgår luftvåbnet alle flyvedata for at afgøre, om det er klar til at fortsætte med den næste liftoff.

Dette NASA Marshall Space Flight Center-billede viser omløbsfunktioner til det genanvendelige X-37B rumfly, nu under vingen af ​​det amerikanske luftvåben.



Dette NASA Marshall Space Flight Center-billede viser omløbsfunktioner til det genanvendelige X-37B rumfly, nu under vingen af ​​det amerikanske luftvåben.(Billedkredit: NASA/MSFC)

Rooting årsagen

Ifølge onlinetidsskriftet for Air Force Association, Airforce-magazine.com, kommenterede Shelton fejlen under et AFA-morgenmadsprogram i Arlington, Va., Den 7. november 'Vi må finde ud af, hvad der skete,' sagde han .

Da der ikke er nogen erstatningsmotorleverandør, sagde Shelton, at der ikke er nogen Plan B, og at luftvåbnet ikke ønsker at risikere tabet af dyre nyttelaster som X-37B. [Air Force's X-37B rumfly forklaret (infografisk)]

Shelton kommenterede, at RL-10 havde opført sig unormalt, hvilket krævede 'lidt af en dykkerbesparelse' for at gennemføre oktober GPS-satellitopskydningen. Undersøger hvorfor motoren underperformerede ikke har afsløret en grundårsag til anomalien, sagde Shelton.

ULAs Rye sagde i en 2. november -erklæring: 'Denne undersøgelse af flyvedata -anomali udføres med undersøgelsesprocesser, der er blevet raffineret gennem årtiers lanceringserfaring og omfatter omfattende rekonstruktion af flyvedataene med analytiske modeller samt detaljerede inspektioner af flere motorer. '

Rumflyets første genflyvning

Når luftvåbnets robotrumsfly - der bærer en klassificeret nyttelast - leder mod Jordens kredsløb, bliver det den tredje opsendelse for X-37B program , og markerer den første genflyvning af et af rumflyene, der blev bygget af Boeing Government Space Systems.

Det samme køretøj, der blev klar til flyvning, fløj den første flyvning i X-37B-programmet tilbage i 2010, eller OTV-1. Denne jomfrurejse varede 225 dage i kredsløb og zoomede til sidst på autopilot over Stillehavet og gled ned på en specielt forberedt landingsbane ved Vandenberg Air Force Base i Californien.

OTV-2-missionen, ved hjælp af en anden rumflymodel, foretog en Vandenberg-touchdown den 16. juni i år efter at have været i kredsløb i 469 dage, mere end fordoblet sit søsterskibs ophold.

X-37B-fartøjet er 29 fod langt (8,8 meter) og 15 fod bredt (4,5 m) med en nyttelastplads på størrelse med en pickup-seng.

Flyvninger med X-37B udføres i regi af luftvåbnets hurtige kapacitetskontor. Ifølge et luftvåbnets faktablad arbejder Rapid Capabilities Office på X-37B Orbital Test Vehicle 'for at demonstrere en pålidelig, genanvendelig, ubemandet rumtestplatform for USA's luftvåben.'

Den anden Boeing-byggede X-37B strakte sig 29 fod i længden og vejede 11.000 pund og blev den længste rumkøretøj i kredsløb den 16. juni 2012, da den gennemførte en 469-dages mission med en autonom landing på Vandenberg Air Force Station i Californien .

Den anden Boeing-byggede X-37B strakte sig 29 fod i længden og vejede 11.000 pund og blev den længste rumkøretøj i kredsløb den 16. juni 2012, da den gennemførte en 469-dages mission med en autonom landing på Vandenberg Air Force Station i Californien .(Billedkredit: Boeing)

Klassificerede detaljer

Mens prototypen X-37B rumflys mission fortsat er et mysterium, ser Union of Concerned Scientists, med hovedsæde i Cambridge, Mass., Programmet som en mindre end omkostningseffektiv måde at udføre rumaktiviteter på.

I en erklæring i dag sagde UCS rumeksperter, at flyet kunne udføre en række missioner, men at der i hvert tilfælde er en bedre, mere effektiv og mere omkostningseffektiv måde at udføre det på.

'Og fordi det er et luftvåbenprojekt og dets detaljer er klassificeret, har flyet skabt forvirring, spekulationer og i nogle tilfælde bekymring for dets egentlige formål,' tilføjede de.

Ifølge UCS er det, der adskiller rumplanet fra andre rumfartøjer dets evne til at vende tilbage fra kredsløb og lande på en landingsbane. Denne kapacitet kræver ekstra struktur, såsom vinger, landingsudstyr og varmeafskærmning for at modstå de hårde krav om genindtræden, hvilket gør det betydeligt tungere end sammenlignelige rumfartøjer, der ikke er designet til at vende tilbage til Jorden. På grund af denne ekstra masse er rumplanet vanskeligere at manøvrere i rummet og betydeligt dyrere at opsende. '

Ingen overbevisende begrundelse

I et orienteringspapir påpeger UCS, at andre rumfartøjer kan transportere nyttelast i kredsløb, manøvrere i rummet og mødes med satellitter, implementere nyttelast og vende tilbage til Jorden for titusinder af millioner dollars mindre end rumflyet.

'Evnen til at vende tilbage til Jorden koster en høj pris,' sagde Laura Grego, seniorforsker ved UCS's Global Security Program. 'De fleste rummissioner kræver ikke at bringe et rumskib tilbage til Jorden, og rumplanet giver ingen mening for dem. Og hvis det er fornuftigt at vende tilbage til Jorden, bruger rumfartøjer normalt faldskærme, ikke vinger og landingsudstyr . Sammenlignet med dem vil rumflyet have sværere ved at transportere nyttelast i kredsløb, manøvrere i rummet, rendezvousing med satellitter og frigive flere nyttelaster. '

I betragtning af luftvåbnets stilhed i detaljer om rumflyets eksistensberettigelse kan andre lande udlede, at X-37B har et specialiseret militært formål. Men ifølge Grego giver rumflyet ikke mening som et rumvåben eller som et køretøj til at indsende rumvåben.

'I en tid med stramninger af budgetterne bør administrationen og kongressen se nærmere på X-37B-programmet og finde ud af, hvorfor de bruger penge på et program, der ikke har nogen overbevisende begrundelse,' sagde Grego.

Leonard David har rapporteret om rumindustrien i mere end fem årtier. Han er vinder af sidste års National Space Club Press Award og tidligere chefredaktør for National Space Society's Ad Astra og Space World magasiner. Han har skrevet for guesswhozoo.com siden 1999.