Rough Road Ahead: Rocky Mars Terrain udfordrer Curiosity Rover

Hjulskader på Mars Rover

Ingeniører står over for overraskende hjulskader på Curiosity Mars rover -missionen. (Billedkredit: NASAJPL-Caltech/MSSS)



Curiosity -roverens hjul har taget et slag indtil nu på Mars, og vejen frem kan være endnu mere stenet.



1-tons robotten er lige krydset ud af sin landingselipse-zonen på 19 x 7 kilometer, der var målrettet mod dens dramatisk touchdown i august 2012 - og bevæger sig nu mod et stadig mere udfordrende landskab kaldet Zabriskie Plateau, sagde missionsteammedlemmer.

'Vi er på vej ud i meget ujævnt terræn,' sagde nysgerrighedsprojektforsker John Grotzinger, geolog ved California Institute of Technology i Pasadena, under en præsentation på den 8. internationale konference om Mars, der fandt sted i Caltech i sidste uge. 'Disse sten har været et problem for os.' [Amazing Mars Rover Curiosity's Mars -visninger (seneste fotos)]



Nysgerrigheden begyndte sidste juli på en cirka 8 kilometer lang køretur til bunden af Mount Sharp , som længe har været dets ultimative videnskabsdestination. Roveren i bilstørrelse har omkring 3,2 km tilbage, siger forskere.

I slutningen af ​​2013 stødte Nysgerrighed på en region besat med skarpe klipper, hvilket gav missionen en stor teknisk udfordring. I modsætning til hvad andre Mars -rovere havde oplevet, var disse sten indlejret i overfladen som pigge i en parkeringsafgang. I tidligere møder med sådanne forhindringer rullede de fleste over og udgjorde ingen risiko for roverhjulene.

De skarpe klipper, der lignede 3- og 4-tommer (7,6 og 10,2 centimeter) hajtænder, syntes at være vindskulpturerede. Bløde formationer ligger tilsyneladende over hårdere sten, og når vinden gennemsøger området, er det, der er tilbage, de ujævne rester af de hårde underjordiske ting.



'Vinden bliver et stort problem for vores hjul,' sagde Grotzinger. 'Når klipperne falder fra hinanden, formes de af vinden til punkter, som vi ser, når vi kører ad.'

Grotzinger og Curiosity rover planner team leder Chris Roumeliotis vist for publikum på Caltech grafiske billeder af hjulslid fanget af Curiositys kameraer.

'Vi foretog en oversigt over hjulene,' sagde Grotzinger, 'og her er billedet, der satte os i gang med en konstrueret panik.'



Mosaikken viste hjul, der var blevet bulet, punkteret og endda revet af klipperne herunder. 'For at finde ud af, hvad du skal gøre ... tager du et billede af et metalhjul,' tilføjede han, 'og når du ser planeten på den anden side [dvs. gennem et stort hul i hjulet], medmindre der står 'JPL', er det et problem. '

JPL -sætningen refererer til de huller, der var konstrueret i hjulene for at markere roverens vej i den sandede overflade; disse huller staver 'JPL' i morse -kode. Men Mars -landskabet kunne tydeligt ses gennem yderligere revner og tårer i metallet .

En omfattende testkampagne blev straks iværksat både på JPL's 'Mars Yard', en stenet overflade, der blev oprettet på laboratoriet såvel som i marken nær Californiens Death Valley.

Roumeliotis viste en video af en sådan test. Det brugte en cirka 3-tommer med 1-tommer (7,6 x 2,5 cm) aluminiumspids med et kedeligt spids for at simulere en skarp sten.

'Velkommen til' The Impaler, 'sagde Roumeliotis, da roveren kørte over piggen og hjulets overflade rev som vådt papir. Der var et visceralt gisp fra publikum. [ Nysgerrighed fuldender 1 marsår på Red Planet (video) ]

Roumeliotis påpegede, at sådanne skader kun opstod, når roveren kørte fremad på grund af svingpunkterne i affjedringssystemet. En lignende video af roveren, der kørte baglæns, viste, at hjulene passerede spidsen uden nogen negative virkninger. I de kommende måneder vil roveren derfor køre baglæns på tværs af nogle af de værste områder, som den gjorde, når man krydsede den sidste stenede plet. Dette resulterer i mindre skade, og hvad der sker, har en tendens til at påvirke to hjul og ikke fire, når man kører i denne tilstand, sagde teammedlemmer.

I en senere samtale påpegede Grotzinger, at den virkelige styrke i Curiositys hjul med øltønde ikke ligger i slidbanens overflade, men derimod i metalryggen og fleksible eger indeni.'Den indvendige kant og de fleksible eger absorberer virkelig meget af straffen,' sagde han.

Roverholdet overvejede syv forskellige veje til den resterende afstand mellem Curiositys nuværende placering og det 3,4 kilometer høje (5,5 km) Mount Sharp, hvis mange klippelag registrerer en historie om Mars 'skiftende miljøforhold over tid.

Nysgerrigheden vil sænke sig ned i en lav sandet gulvdal for at undgå det værste i det kommende terræn. Roverholdet planlægger at skære det dybere sand ved at kramme kanten af ​​dalbunden, hvor afdriften tynder ud nær væggen.

Nogen postede Robert Frosts digt 'The Road Less Taken' på JPL som en hyldest til de udfordrende valg, der venter, fortalte Grotzinger til mængden. Valget virkede passende.

'Men jeg vil vædde med, at Frost aldrig havde forestillet sig, at der kunne være syv ruter, du kan tage,' tilføjede Grotzinger med et smil.

Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den guesswhozoo.com .