Hemmeligheder, Sci-Fi og usikkerhed: Jeff Bezos og fremtiden for privat rumfart

Jeff Bezos ved Blue Origin -afsløring

Milliardærchefen for Amazon.com er også grundlæggeren af ​​det private rumflyselskab Blue Origin, der langsomt træder ind i offentlighedens søgelys. (Billedkredit: Blue Origin)



I september meddelte milliardæren Amazon.com CEO Jeff Bezos, at Blue Origin, det private rumfartsselskab, han grundlagde, ville bygge et anlæg på Cape Canaveral Air Force Station i Florida og starte en ny fase for selskabet, da det forfølger opførelsen af et orbitalt rumkøretøj.



Blå Oprindelse har været kendt for at være ekstremt hemmelighedsfuld omkring sine operationer og fremtidige mål - en luksus, der delvis er givet ved at have et privat opsendelsesanlæg i et fjerntliggende område i det vestlige Texas. Flytningen til Floridas Space Coast kan dog tvinge virksomheden til at træde i søgelyset.

Efter meddelelsesceremonien i Cape Canaveral i sidste måned talte Bezos med medierne om sin barndoms besættelse af rumprogrammet og science fiction -bøger, og hvordan den lidenskab har motiveret hans forretningsaktiviteter og formet sit endelige mål om i sidste ende at sætte 'millioner af mennesker' ud i rummet. [ Fotos: Private rumskibe af den hemmelige blå oprindelse ]



En hemmelighedshistorie

Amazon.com grundlægger Jeff Bezos leder Blue Origin, et kommercielt luftfartsfirma, der håber at sende folk på suborbital og orbital rumfart. Se hvordan Blue Origin

Amazon.com grundlægger Jeff Bezos leder Blue Origin, et kommercielt luftfartsfirma, der håber at sende folk på suborbital og orbital rumfart. Se, hvordan Blue Origin's New Shepard -rumfartøj fungerer her.(Billedkredit: af Karl Tate, Infographics Artist)

Cape Canaveral's Launch Complex 36 (LC-36) er omgivet på alle sider af miles af tomt græsareal og marsk. Puden har været ubrugt i det sidste årti, men den 14. september var dette ellers landlige sted vært for et travlt begivenhedsrum. Et par hundrede besøgende samlede sig inde i et massivt telt med et skyhøje loft, midlertidige gulve, et reception, et opholdsområde og en stor scene.



Blandt gæsterne var et par dusin medlemmer af medierne, hvoraf nogle betjente fjernsynskameraer, klar til at se Bezos meddele, at firma ville lave et hjem på LC-36 .

'I løbet af sine 43 års tjeneste tordnede 145 opsendelser i rummet fra dette sted,' sagde Bezos fra scenen. 'Webstedet så sin sidste lancering i 2005, og puden har stået stille i mere end 10 år - for længe. Vi kan ikke vente med at ordne det. '

Blue Origin vil bygge et anlæg på LC-36, hvor det vil producere, teste og lancere det orbitale lanceringskøretøj, som virksomheden bygger fra bunden-uofficielt tilnavnet 'Very Big Brother'.



Indtil nu har Blue Origin været i stand til at udføre sine testraketopskydninger i al hemmelighed. I april sidste år foretog virksomheden fra sit private anlæg i det vestlige Texas en vellykket testlancering af sit suborbitalkøretøj, som kaldes New Shepard. Blue Origin planlægger at bruge New Shepard hovedsageligt til rumturisme og tager private borgere med på en tur op over Jordens atmosfære, hvor de kan nyde en kort periode med vægtløshed og et uhindret syn på kosmos. [Hvordan Blue Origin's Suborbital Rocket Ride Works (Infographic)]

Men Blue Origin informerede ikke offentligheden eller medierne om testlanceringen, før den allerede var færdig. (Et par uger før lanceringen havde virksomhedens præsident, Rob Meyerson, sagt til journalister, at en testlancering ville finde sted 'senere i år.') Selskabets hele løb af testlanceringer er blevet gennemført i en lignende stil, og går tilbage til mindst 2006 med en tidligere generation af køretøjer.

I 2011 rapporterede Blue Origin, at den havde udført to vellykkede testlanceringer af New Shepard, men mistede bilen under en tredje lancering. Køretøjet nåede en højde på 13.000 meter (45.000 fod), der kørte i mere end 1.100 km/t, men det oplevede en 'ustabilitet i flyvningen', der ændrede angrebsvinklen og fik sikkerhedsholdet til at stoppe rakettens stød .

Køretøjstab som dette forventes i de tidlige stadier af testning af en raket eller et rumbundet køretøj, men de kan også ske under normale operationer, som det er blevet tydeligt demonstreret i løbet af de sidste 12 måneder.

Den 28. juni blev en ubemandet Falcon 9 -raket bygget af det private rumfartsselskab SpaceX eksploderede minutter efter liftoff forsvinder i en sky af hvid røg. Raketten bar SpaceXs ubesatte Dragon -kapsel, som var pakket med forsyninger beregnet til den internationale rumstation (ISS). Fejlen blev senere tilskrevet en defekt strut, og selskabet har ikke meddelt, hvornår det vil flyve igen.

Og den 28. oktober 2014 måtte det private rumfartsfirma Orbital Sciences (nu kendt som Orbital ATK) afbryde lanceringen af ​​sit robot ISS -genforsyningskøretøj kun sekunder efter liftoff. Virksomhedens Antares -raket styrtede ned igen på affyringspladen, skaber en eksplosion der så ud som om den kom lige ud af en actionfilm med et stort budget. Video af begivenheden blev i toppen af ​​den globale nyhedscyklus i en uge.

Selvom Blue Origin ikke inviterer offentligheden eller medierne til at se dens testlanceringer i Florida, vil liftoffs være tydeligt synlige for beboere på Space Coast. Det er meget sandsynligt, at Blue Origin på et tidspunkt skal håndtere den samme medieblitz, der omgav SpaceX og Orbital, da deres raketter mislykkedes.

Pressehændelsen på LC-36 kan være et tegn på, at Blue Origin forbereder dette uundgåelige skridt i søgelyset. Det store udstillingsvindue sluttede med, at Bezos på en dramatisk visning afslørede et billede af Very Big Brother. (Detaljer om den delvist genanvendelige raket frigives først næste år.) Han afsluttede begivenheden med en endnu mere dramatisk erklæring: 'En dag - og jeg ved ikke, hvor lang tid det vil tage - men en dag ser jeg ud frem til at have et pressemøde med jeri rummet. Jeg glæder mig meget. '

På den anden side kan annonceringsbegivenheden i Florida meget vel ikke have været drevet af Blue Origin, men af ​​politikere og lokalsamfundsledere, der også talte ved arrangementet. Bezos var en af ​​otte talere, herunder statens guvernør, Rick Scott og senator Bill Nelson. Samtalerne var en salve af tak og tillykke til de mennesker, der havde gjort Florida til et tiltalende sted for virksomheder som Blue Origin. (Den nye facilitet vil bringe $ 200 millioner og 330 job til området, ifølge Scott.)

Bezos 'tale indeholdt ikke grundlæggende oplysninger, såsom hvad der præcist ville være inkluderet i det nye anlæg, eller hvornår byggeriet ville begynde. Denne tale blev lagt ud på virksomhedens websted og fungerede som dens eneste officielle erklæring. Bezos besvarede imidlertid spørgsmål fra journalister efter begivenheden. Under denne Q & A-session sagde han, at det nye anlæg vil omfatte fremstilling af dele af Very Big Brother, en affyringsrampe og en accepttestfacilitet for Blue Origin's BE-4 raketmotor. Byggeriet begynder 'meget snart', og virksomheden sigter mod at starte derfra 'i slutningen af ​​årtiet.' Det nye Shepard -køretøj fortsætter med at blive lanceret fra det vestlige Texas.

Millioner af mennesker i rummet

Blue Origin har ikke kun været hemmelighedsfuld omkring sine raketopsendelser, men har også modstået at diskutere detaljerne i sine fremtidige planer. Virksomhedens reklamevideo indeholder en inspirerende tale af Bezos om historien om menneskelig udforskning, mod skud af bjergbestigere og hulopdagere, men giver ikke noget konkret om, hvad virksomheden håber at opnå.

I Florida kom Bezos gentagne gange tilbage til tanken om tålmodighed og sagde, at der 'ikke er nogen genveje til at gøre dette rigtigt'. Han citerede firmaets motto,Gradvist og voldsomt, en latinsk sætning, der betyder 'trin for trin, vildt.'

Denne 'langsigtede orientering' refererer Bezos til, når han bliver spurgt, hvorfor en internethandelmogul skal lede et rumflyselskab.

'Villigheden til at være tålmodig og til at vide, at vi bliver nødt til at gentage, at vi bliver nødt til at blive ved,' sagde han. 'Den form for stabilitet, synes jeg, er utroligt værdifuld, og det er noget, jeg kan bringe, som faktisk er svært for selv NASA nogle gange at bringe eller nogen form for statsfinansieret program [der] undertiden er genstand for start og stop.'

(Bezos tilføjede senere, at han er en 'stor fan af NASA' og ser organisationen være i stand til at springe ud i 'mere og mere dramatiske' sysler, da den private rumfartsindustri i stigende grad overtager operationer i Jordens kredsløb.)

I et interview fra 2012 med Space Insider , Brett Alexander, direktør for strategi og forretningsudvikling for Blue Origin, sagde, at virksomhedens relative stilhed er motiveret af et ønske om at holde fokus på handling frem for snak.

'Vi kan godt lide at tale om ting, vi har gjort, ikke om ting, vi planlægger at gøre,' sagde Alexander. 'Så det handler mere om præstationer. Pladsvirksomheden er jo hård. Ting tager altid længere tid, end du ville forvente. '

Richard Branson, grundlægger af Virgin Galactic, som er ved at udvikle SpaceShipTwo kommercielle rumfly, er nu noget berygtet for tidligt at forudsige, hvornår virksomheden vil være klar til at flyve kunder. (I 2004 forudsagde Branson, at SpaceShipTwo ville være i gang inden 2007.) Hidtil har Virgin Galactic ikke fløjet en enkelt kunde, og et dødeligt testulykke i 2014 har forsinket virksomhedens fremgang.

Selv Elon Musk, grundlægger og administrerende direktør for SpaceX, har fremlagt så mange futuristiske teknologiske ideer, at han har opnået et ry som 'det virkelige Tony Stark' med henvisning til den fiktive tegneseriemilliardær/opfinder, også kendt som Iron Man.

Ud over sine SpaceX-opgaver fungerer Musk som administrerende direktør for Tesla Motors, der fremstiller elbiler, og formand for solenergiselskabet SolarCity. Desuden foreslog han i 2013 ideen om et transportsystem kaldet Hyperloop der ville transportere passagerer fra sted til sted på Jorden med hastigheder på cirka 760 mph (1.220 km/t).

Musk har talt længe om sine ideer til at bygge en Mars -koloni - faktisk har han sagt, at han grundlagde SpaceX i 2002 primært for at hjælpe menneskeheden med at blive en multiplanet -art.

I sin tale med journalister i Florida skubbede Bezos sammenligninger mellem ham og Musk og Branson til side og sagde, at han er 'fan af alle, der investerer i rummet', og at 'rummet er ret stort, der er mange muligheder og der er plads til flere vindere. ' Senere tilføjede han: 'Vores største modstander i dette forsøg er tyngdekraften.'

Men det er svært ikke at sammenligne Bezos med Musk og de andre fremtrædende milliardærer, der er involveret i rumfartsindustrien. Både Bezos og Musk gjorde deres lykke med virksomheder, der har spillet store roller i udviklingen af ​​internethandel (Bezos med det banebrydende e-handelswebsted Amazon.com og Musk med online betalingssystemet PayPal). Begge mænd er også kendt for at have ekstremt høje forventninger til deres medarbejdere, og det er interessant at overveje, om det er et nødvendigt træk for folk, der forsøger at overvinde udfordringen med at gøre rumflyvning betydeligt mere overkommelig og pålidelig.

Derudover er SpaceX og Blue Origin i øjeblikket de eneste private rumfartsselskaber, der bygger lodret opsendte orbitale raketter helt internt.

Begge virksomheder forfølger også genanvendelige raketdesigner . De fleste nuværende store raketdesigner inkluderer en første-trin booster, der giver nyttelasten det første skub fra startpladen og derefter adskilles og falder tilbage til jorden (falder typisk i havet). Denne første etape er typisk tabt, og både Bezos og Musk har understreget, at at gøre dette afsnit genanvendeligt ville reducere omkostningerne ved rumflyvning dramatisk.

Både Blue Origin og SpaceX har raketter i første etape, der i stedet for at falde er designet til at lande sikkert på jorden efter opsendelsen. SpaceX har i det forløbne år to gange forsøgt at bringe en Falcon 9 første etape ned på et skib i Atlanterhavet. I begge tilfælde ramte raketten sit mål, men kom for hurtigt ind og kunne ikke holde en blød landing. Med tabet af Falcon 9 -raketten i juni sidste år har selskabet været nødt til at skubbe flere testflyvninger fra den genanvendelige raketstadium tilbage. [ SpaceX Rockets første fase krasjer under landingsforsøg (video) ]

Blue Origin testede også sin genanvendelige raketfase under april's testlancering af New Shepard, uden held.

SpaceX er i øjeblikket en frontløber inden for mange aspekter af den kommercielle rumfartsindustri og er på vej til at tilbyde ekstremt billige raketopskydninger (stort set muligt, fordi virksomheden bygger alt internt). Virksomheden bruger allerede sin Falcon 9 -raket til at flyve fragtleverancer til ISS til NASA, og er planlagt til at flyve astronauter dertil i 2017 ved hjælp af en besætningsversion af Dragon -kapslen. (Boeing har også til formål at begynde at flyve NASA -astronauter i 2017 ved hjælp af en kapsel kaldet Starliner.)

Blue Origin indgik for nylig sin første potentielt rentable kontraktaftale med United Launch Alliance (ULA), et joint venture mellem Boeing og Lockheed Martin dannet i slutningen af ​​2006. ULA bygger raketterne Atlas og Delta, der ofte bruges af NASA til at sende tung nyttelast ind i plads. Under det nye samarbejde vil ULA bruge Blue Origin's BE-4 raketmotor i sin næste generations Vulcan-raket. Selvom ULA har meget mere lanceringserfaring end enten SpaceX eller Blue Origin, med 100 vellykkede lanceringer pr. 7. oktober, køber virksomheden i øjeblikket sine motorer fra Rusland.

SpaceX har endnu ikke nogen offentlige aftaler om at sælge sine raketmotorer og har ikke angivet nogen planer om at komme i rumturisme.

Inspirerer offentligheden

Baseret på den måde, han interagerer med offentligheden, synes Musk at tro, at en del af at ændre fremtiden er at få offentligheden begejstret for det. Han er en regelmæssig talkshow om aftenen, og selvom han ikke helt har flair for den fiktive Tony Stark, benægter han ikke sammenligningen.

Bezos og Blue Origin er fløjet under radaren til dato, men ved LC-36-meddelelsen i Florida syntes han at ville fremlægge en offentlig identitet-ikke en genial opfinder, men et barn inspireret af rumprogrammet og science fiction -historier.

'Jeg læste alle [Robert] Heinleins romaner og [Isaac] Asimovs romaner, og jeg havde alle disse drømme. Jeg har altid troet, at vi ville komme længere, end vi er i dag, sagde han til journalister. 'Jeg regnede med nu, at vi ville galive omkring solsystemet. […] Ved du, hvis du var opmærksom i 60'erne og begyndelsen af ​​70'erne, var det en tid med meget hurtige fremskridt, og folk troede, at vi nu skulle til Saturn. Jeg er stadig meget optimistisk omkring det. Jeg tror, ​​at alt det vil ske. '

Gennem sine samtaler med journalister kom Bezos tilbage til billedet af sig selv som barn, og den barnlige undren, som folk taler om, når de minder om at se mennesker gå på månen. Selvom han sagde, at han virkelig tror, ​​at rumflyvning er et smart (dvs. rentabelt) forretningsforetagende, synes denne dybe besættelse med en science-fiction vision for fremtiden at være den centrale motivator for Bezos i grundlæggelsen af ​​Blue Origin. Og Bezos vision for virksomheden er ambitiøs: Han gentog, at hans endelige mål er at få 'millioner af mennesker, der bor og arbejder i rummet'.

'Vi mennesker har brug for at blive en rumfarts -civilisation,' sagde han. '[Vil Blue Origin] gå til Mars? Absolut. Men vi vil gerne overalt. Og hvis du vil gå overalt, skal du dramatisk sænke pladsomkostningerne. Det er det, vi virkelig fokuserer på. '

Følg Calla Cofield @callacofield .Følg os @Spacedotcom , Facebook og Google+ . Original artikel om guesswhozoo.com .