En fortælling om to stjerner: Den indvendige historie om Orions bælte

Orion, lyseste vinterkonstellation

Orion er den klareste og smukkeste af vinterkonstellationerne. Nogle af dens stjerner, herunder Betelgeuse og Rigel, er blandt de klareste stjerner. (Billedkredit: Starry Night Software)



At stå oprejst og skinne ned på Jorden på disse midtvinterenætter er den lyseste og storslåede af alle stjernebillederne: Orion, den mægtige jæger.



I øjeblikket kan Orion let ses af skywatchers med klart vejr som et stjernemønster, der står højt på den sydlige himmel omkring kl. lokal tid.

Tre lyse stjerner på linje midt i et lyst rektangel dekorere Orions bælte , der peger nordpå til klyngerne i Hyades og Pleiades of Taurus, og sydpå til Dog Star, Sirius. Over og under bæltet finder vi også to enorme stjerner, Rigel og Betelgeuse.



Rigel ('Giant's Left Leg'), er en blåhvid superkæmpestjerne, en af ​​de sjældneste racer i vores galakse. Men med deres enorme glans-op til 100.000 gange så lyse som solen-forbliver blåhvide supergiganter iøjnefaldende over store afstande.

I modsætning hertil er røde supergiganter som Betelgeuse ('The Giant Armpit') gigantiske oppustede kloder af køligere gas. Hvis en sådan stjerne skulle erstatte solen i solsystemet, kan den strække sig ud over Mars 'bane. [ Galleri: Oriontågenes pragt ]

Stjerne når det er bedst



Rigel er en af ​​de mest iboende lysende af alle stjerner og en af ​​de hotteste, tilsyneladende lige ved at nå sit livs højeste i en stjernes tidsrum og bogstaveligt talt 'brænde lyset i begge ender'. Det er blevet beregnet, at Rigels lysstyrke er omtrent 57.000 gange solens. Stjernen er omkring 773 lysår væk.

I skarp kontrast er den lyse røde Betelgeuse tæt på slutningen af ​​sin karriere. Det er placeret 522 lysår væk, men skinner ikke med et konstant lys.

Betelgeuse er en 'pulserende' stjerne, der ekspanderer og trækker sig sammen krampagtig med en diameter, der varierer fra 550 til 920 gange solens, men så uregelmæssige er disse pulsationer, at ingen præcis kan forudsige, hvornår den vil ekspandere eller trække sig sammen. I forsøget på at beskrive Betelgeuse for mange år siden bemærkede Henry Neely, foredragsholder ved New Yorks Hayden Planetarium, engang, at det er 'som en gammel mand med sin styrke næsten fuldstændig brugt og hygger i alderdommens astmatiske forfald.'



Stjerner producerer deres energi ved at fusionere brint til helium dybt inde i deres kerner. Når en stjerne akkumulerer tilstrækkeligt helium i sin kerne, stiger dens energiproduktion betydeligt, og den svulmer op i en rød kæmpe eller supergigant, som Betelgeuse. Det er, hvad Rigel bliver om et par millioner år.

I sådanne stjerner producerer kernen successivt tungere elementer for at balancere den uophørlige tyngdekraft. Men når først kernen begynder at skabe jern, er en stjernes dage talte; dannelsen af ​​grundstoffer, der er tungere end jern forbruger frem for at producere energi.

Til sidst, da kernen ikke længere kan understøtte stjernens enorme vægt, falder den sammen og udløser en katastrofal supernovaeksplosion. Betelgeuse er i sin sidste fase og kan eksplodere på kun et par millioner år.

Skywatcher Per-Magnus Heden spekulerede på, om vikingerne stirrede på den samme stjernehimmel, som inkluderer stjernebilledet Orion i bunden, da han tog dette foto i februar 2011.

Skywatcher Per-Magnus Heden spekulerede på, om vikingerne stirrede på den samme stjernehimmel, som inkluderer stjernebilledet Orion i bunden, da han tog dette foto i februar 2011.(Billedkredit: P-M Hedén / TWAN)

Farverige stjerner

En af stjernernes glæder er at lægge mærke til og nyde de forskellige farver, som stjerner viser i mørk himmel. Disse nuancer giver direkte visuelt bevis på, hvordan stjernetemperaturer varierer.

Ruddy Betelgeuse og blålig Rigel giver en fremragende farvekontrast, men vi kan også let finde andre farver. Se på orange-ish Aldebaran og gullig Pollux. Og betydeligt fjernet fra vintergrupperingerne er strålende topas Arcturus, der normalt betragtes som en forårsstjerne, men nu, midt på vinteren, stiger denne uge mellem 9 og 21:30. og holder hurtigt frem i ensom pragt i øst-nordøst.

Selvom du observerer disse stjernefarver, bemærker du, at de kun kan genkendes for de lyseste stjerner?

Dette skyldes øjets fysiologi og mere specifikt, at farvesensorerne på nethinden - koglerne - er ufølsomme over for svagt lys. Under svag belysning overtager nethindestængerne. Men deres større lysfølsomhed opvejes af deres farveblindhed. Derfor ser vi alle svage stjerner som hvide.

Men hvis vi ser på dem igennem kikkert eller et teleskop , deres forstærkede lysstyrke stimulerer keglerne, som registrerer deres farve.

Joe Rao fungerer som instruktør og gæsteforelæser på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi til The New York Times og andre publikationer, og han er også en meteorolog på kameraet for News 12 Westchester, New York.