Virgin Orbit sender 10 satellitter i kredsløb i en skelsættende testflyvning

Jomfru bane

Virgin Orbit's LauncherOne -raket sprænger sig mod rummet efter at have adskilt fra sit transportfly under den vellykkede Launch Demo 2 -mission 17. januar 2021. (Billedkredit: Virgin Orbit)



Jomfru bane 's navn er ikke længere rent ambitiøst.



Det californiske selskab Launcher: En raket nåede kredsløb i dag (17. januar) på sin anden drevne testflyvning, en mission kaldet Launch Demo 2. Og det er ikke alt: Raketten indsatte også med succes 10 små cubesats, som fløj via NASA's Educational Launch of Nanosatellites -program .

'Nyttelast succesfuldt implementeret i vores målbane! Vi er så stolte over at kunne sige, at LauncherOne nu har afsluttet sin første mission til rummet og transporterer 9 cubesat -missioner til en lav jordbane for vores venner @NASA. #LaunchDemo2, 'Virgin Orbit annonceret via Twitter i dag . (En af de ni missioner indeholdt to cubesats, så det samlede antal rumfartøjer, der blev loftet, var 10.)



I fotos: Virgin Orbit's Launcher: En raket til satellitmissioner

Dagens hændelsesforløb for #LaunchDemo2 gik præcist efter planen, fra sikker udførelse af vores ground -ups hele vejen igennem vellykkede forbrændinger på fuld varighed på begge motorer. At sige, at vi er begejstrede, ville være en massiv underdrivelse, men 240 tegn kunne alligevel ikke gøre det retfærdigt. pic.twitter.com/ZKpoi7hkGN 18. januar 2021

Se mere

Den 70 fod lange (21 meter), totrins LauncherOne, som er i stand til at levere op til 1.100 lbs. (500 kg) til kredsløb, startede fra Californiens Mojave Air and Space Port i dag omkring kl. 13:50 EST (1850 GMT; 10:50 lokal tid i Californien). Raketten forlod jorden under vingen af ​​sit Boeing 747 -fly, kendt som Cosmic Girl.



Denne luftaffyringsstrategi-som Virgin Orbits søsterselskab Virgin Galactic også anvender med sit suborbitale rumplan, SpaceShipTwo-øger fleksibiliteten og lydhørheden i forhold til traditionelle lodret affyrede raketter, har Virgin Orbit-repræsentanter sagt.

Vores yndlingsraket kredser om vores yndlingsplanet! Ingen sødere følelse. pic.twitter.com/bIPmUMW316 18. januar 2021

Se mere

Piloterne Kelly Latimer og Todd Ericson tog Cosmic Girl sydvest og krydser ud over Stillehavet mod et faldpunkt cirka 80 kilometer syd for Kanaløen. Cirka en time efter liftoff, i en højde af cirka 35.000 fod (10.700 m), skilte LauncherOne sig fra flyet og tændte derefter sin første etape NewtonThree-motor for at komme sin egen vej til rummet.



NewtonThree forstærket sin forbrænding på tre minutter og hakket en milepæl, der LauncherOne lykkedes ikke at opnå på sit første orbitalforsøg , Maj 2020's Launch Demo -mission. Under den tidligere flyvning, a drivlinje bristede lige efter begyndelsen af ​​forbrændingen i første etape, hvilket bragte testen til ende.

Men i dag blev LauncherOne bare ved med at markere afkrydsningsfelter. Rakettens øverste etape adskilte med succes og affyrede sin NewtonFour -motor som planlagt, og LauncherOne gled i kredsløb om vores planet.

Jomfru bane

Virgin Orbit's LauncherOne raket løfter af under vingen af ​​Cosmic Girl -flyet fra Californiens Mojave Air and Space Port den 17. januar 2021.(Billedkredit: Virgin Orbit via Twitter)

Cirka 45 minutter efter den første forbrænding flammede NewtonFour op igen og cirkulerede den øverste etages kredsløb. Kort tid efter indsatte den øverste etape de 10 små satellitter, som blev leveret af otte forskellige universitetsgrupper og NASAs Ames Research Center i Silicon Valley.

Dette var en kæmpe bedrift for Virgin Orbit, som nu er fuldt i gang.

'Med denne vellykkede demonstration i bøgerne vil Virgin Orbit officielt overgå til kommerciel service til sin næste mission. Virgin Orbit har efterfølgende lanceringer booket af kunder lige fra US Space Force og Storbritanniens Royal Air Force til kommercielle kunder som Swarm Technologies, Italiens SITAEL og Danmarks GomSpace, 'skrev Virgin Orbit -repræsentanter i en e -mail -opdatering efter dagens flyvning.

'Selskabets næste par raketter er allerede godt i gang med at blive integreret på dets Long Beach -fabrik,' tilføjede de.

Virgin Orbit mindes også livet for Eve Branson, mor til virksomhedens grundlægger Sir Richard Branson, ved at flyve hendes navn til kredsløb om raketten. Eve Branson døde i denne måned i en alder af 96 fra COVID-19.

Virgin Orbit sigter mod at gøre krav på en betydelig del af det voksende små-satellit-lanceringsmarked. Dette marked er i øjeblikket domineret af Rocket Lab , hvis elektronforstærker har været i drift siden 2018.

Men konkurrencen ser ud til at begynde at varme op betydeligt, og ikke kun fra Virgin Orbit. For eksempel startede Californiens opstart af Astra på 38 fod (12 meter) Rocket 3.2 nåede rummet for første gang i sidste måned på selskabets anden orbitale testflyvning. Og flere andre virksomheder, såsom Firefly Aerospace og Relativity Space, vil i løbet af den nærmeste fremtid begynde at flyve med deres egne små satellitsender, hvis alt går efter planen.

Vi fløj i dag til ære for Eve Branson, matriark af @richardbranson -familien og en af ​​vores mest ivrige tilhængere, der døde i denne måned. Hendes navn flyver blandt stjernerne i dag. Tak for alt, Eve. @HollyBranson @sambranson pic.twitter.com/d2uhMj6RAX 18. januar 2021

Se mere

Ovenstående køretøjer er alle designet til at give dedikerede forlystelser til relativt små rumfartøjer. Det er ikke den eneste måde, sådanne satellitter kan flyve på; de kan også hitchhike som sekundær nyttelast på store raketter som SpaceXs arbejdshest Falcon 9 . Men sådanne missioner er skræddersyet til de store primære nyttelast, så de leverer generelt ikke en så præcis levering til de små satellitter, der kører piggyback.

Redaktørens note: Denne historie blev opdateret kl. 20:30. EST med flere detaljer om flyvningen fra Virgin Orbit.

Mike Wall er forfatter til ' Der ude '(Grand Central Publishing, 2018; illustreret af Karl Tate), en bog om jagten på fremmede liv. Følg ham på Twitter @michaeldwall. Følg os på Twitter @Spacedotcom eller Facebook.