X-37B Militær rumfly lander efter rekordstødende hemmelig mission

Et amerikansk luftvåben X-37B rumfly flyver ned til en landing på Vandenberg Air Force Base i Californien den 17. oktober 2014 efter at have tilbragt 22 måneder i rummet på en hemmelig mission.

Et amerikansk luftvåben X-37B rumfly flyver ned til en landing på Vandenberg Air Force Base i Californien den 17. oktober 2014 efter at have tilbragt 22 måneder i rummet på en hemmelig mission. Boeing-bygget rumfartøj lanceret den 11. december 2012 og tilbragte 674 dage i rummet. (Billedkredit: Boeing)



Det amerikanske luftvåbnets rumfly X-37B er vendt tilbage til Jorden efter at have tilbragt næsten to år på en hush-hush orbital mission.



Det X-37B rumplan rørte ved Californiens Vandenberg Air Force Base fredag ​​(17. oktober) kl. 9:24 lokal stillehavstid (12:24 EDT; 1624 GMT), og sluttede en mission, der startede i december 2012 og så det ubemandede køretøj cirkel Jorden i 675 dage uden fortilfælde.

'Jeg er ekstremt stolt af vores team for at gå sammen om at udføre denne tredje sikre og vellykkede landing,' sagde oberst Keith Balts, chef for den 30. rumfløj, som har hovedsæde i Vandenberg, i en erklæring. 'Alle fra vores on-console rumoperatører til vores flyvepladsforvaltere og civilingeniører sætter en ære i denne unikke mission og eksemplificerer ekspertise under dens udførelse.' [ Se fotos fra X-37B-missionen ]



Lige hvad rumflyet lavede deroppe så længe er stadig uklart; detaljer om X-37B-missioner-herunder nyttelast, der transporteres til kredsløb-er officielt klassificeret.

En robot mini-shuttle

X-37B ligner en miniatureversion af NASAs nu pensionerede rumskib . Ligesom skyttelbåden skyder det robotiske rumfly lodret og glider tilbage til Jorden for en landingsbane, når tiden i rummet er færdig.



X-37B er cirka 29 fod lang med 9,5 fod høj (8,8 x 2,9 meter) med et vingefang på 4,6 m og en nyttelast på samme størrelse som en pick-up-seng. To X-37B'er kunne passe inde i rumfartens nyttelastrum, som var 56 m lang fra næse til hale.

Luftvåbnet ejer to X-37B rumfly, som begge blev bygget af Boeings Phantom Works division. Disse to soldrevne rumfartøjer har fløjet i alt tre missioner, som er kendt som OTV-1, OTV-2 og OTV-3. ('OTV' står for Orbital Test Vehicle.)

OTV-1 blev lanceret i april 2010 og blev slået ned i december samme år og kørte 225 dage i kredsløb. OTV-2, der benyttede en anden X-37B, sprængte af i marts 2011 og cirkulerede jorden i 469 dage. OTV-3 knuste denne levetid rekord med mere end 200 dage, sprængte af 11. december 2012 og sendte køretøjet, der fløj OTV-1 tilbage til rummet i 22 måneder.



Test af rumteknologi

Hemmeligheden omkring X-37B og dens missioner har ført til nogle spekulationer om, at køretøjet kan være et rumvåben, måske designet til at fange eller deaktivere andre nationers satellitter. Men luftvåbnet insisterer på, at dette ikke er tilfældet og understreger, at X-37B kun er en test seng for rumteknologi.

'De primære mål for X-37B er todelt: genanvendelige rumfartøjsteknologier til Amerikas fremtid i rummet og driftsforsøg, der kan returneres til og undersøges på Jorden,' skrev luftvåbnets embedsmænd på online X-37B faktablad .

'Teknologier, der testes i programmet, omfatter avanceret vejledning, navigation og kontrol; termiske beskyttelsessystemer; avionik; konstruktioner og tætninger ved høj temperatur; konform genanvendelig isolering, lette elektromekaniske flyvesystemer; og autonom orbitalflyvning, genindrejse og landing, «tilføjede de.

Eksperter er generelt enige i denne vurdering og siger, at X-37B ikke er stor eller manøvredygtig nok til at være en levedygtig satellitgraver.

'Det tjente sandsynligvis en form for intelligens/overvågning/rekognoscering (ISR) -funktion,' siger Brian Weeden, teknisk rådgiver hos Secure World Foundation og en tidligere orbitalanalytiker med luftvåbnet, om OTV-3.

'Og hemmeligholdelsen omkring missionen, der blev udført af X-37B, tyder på, at missionen blev udført for NRO, måske for at teste og evaluere nye sensorteknologier eller teknikker,' fortalte Weeden til guesswhozoo.com via e-mail med henvisning til National Reconnaissance Office, der driver USA's spionsatellitter.

Observationer foretaget af amatør satellitspottere afslørede, at OTV-3 fløj i relativt lav højde (218 miles eller 350 kilometer) og varierede fra 43,5 grader nordlig bredde til 43,5 grader sydlig bredde, bemærkede Weeden.

'Det betyder, at det ikke var at indsamle [oplysninger] om Rusland, som ligger nord for disse breddegrader,' sagde han. 'Hvad der falder inden for de breddegrader, den dækkede, er Mellemøsten, Afghanistan, Afrika, Sydøstasien og Latinamerika, så dens mål for indsamling var sandsynligvis i disse regioner.'

Den fjerde X-37B-mission lanceres engang i 2015, sagde luftvåbenets embedsmænd.

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den guesswhozoo.com .